Louis Pasteur, padre de la microbiología

Si hablamos de los grandes hombres y mujeres que han revolucionado la ciencia, no podemos omitir a este genial científico francés, gracias al cual los seres humanos hoy tenemos una mejor calidad de vida.

El siglo XIX fue una época agitada: muchos intentaban rediseñar el saber y había una “fiebre de invención”. Las ideas de la Revolución Francesa habían calado hondo y los conflictos sociales en el mundo del trabajo reflejaban la transformación del sistema económico que estaba teniendo lugar con la Revolución Industrial, mientras que en África y Asia tenía su auge el neocolonialismo.

Louis Pasteur es el llamado padre de la microbiología (Imagen: Wikipedia)

Louis Pasteur es el llamado padre de la microbiología (Imagen: Wikipedia)

En ese contexto, las misiones científicas ocupaban el centro de la escena. En esta época vivió el químico francés Louis Pasteur, formando parte él mismo del acelerado proceso de cambio en el que estaba inmerso el mundo.

Grandes descubrimientos

La mayoría de las personas conocen a Pasteur por el proceso que lleva su nombre. En efecto, en el año 1864, cumpliendo un encargo del emperador Napoleón III, que estaba preocupado por un problema que afectaba a las viñas, Pasteur descubrió la pasteurización (proceso que permite conservar por mucho tiempo sustancias como el vino, la leche y la cerveza mediante su calentamiento, lo que elimina a gran parte de los microbios responsables de la descomposición).

Pero sin lugar a dudas, otro descubrimiento clave fue también el que le permitió abrir las puertas a la inmunoterapia, clave para la prevención de enfermedades. Lo hizo investigando una enfermedad muy peligrosa: la rabia. El virus de esta enfermedad se transmite a través de la mordedura de animales contagiados, y ataca el sistema nervioso. Pasteur descubrió que el tejido cerebral de animales contagiados podría convertirse en vacuna. La probó por primera vez en 1885 con un joven llamado Joseph Meister, quien había sido atacado por un perro. Y Meister se curó. El éxito de Pasteur fue tan rotundo que le dio fama en todo el mundo. No era para menos: había vencido a una enfermedad mortal.

Los logros de Pasteur

Las investigaciones científicas de Louis Pasteur sentaron las bases de la microbiología moderna: es la disciplina que estudia la morfología y la fisiología de los organismos imperceptibles a simple vista. Pasteur demostró que muchas enfermedades son causadas por las bacterias. También descubrió que la reproducción de bacterias atenuadas de una enfermedad y su inoculación (vacunación) en animales y en seres humanos ayuda a volverlos inmunes. Comprobó que la fermentación y descomposición de la materia orgánica se deben a microorganismos: bacterias y gérmenes.

De este modo, quedó demostrado que los seres microscópicos no surgen espontáneamente, tal como postulaba la antigua teoría de la generación espontánea. Pasteur murió en 1895, pero su memoria seguirá siempre viva en la comunidad científica como la de un ejemplo a seguir.

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