Meiofauna: compartiendo la toalla

La meiofauna es el conjunto de animales microscópicos que habitan entre la arena de las playas. Unos grandes desconocidos, aunque con una función muy importante.

La meiofauna es una comunidad animal de las más ricas y diversas del planeta, pero también una de las más desconocidas. Se trata de especies microscópicas cuyo hábitat son los sedimentos de los restos marinos. Puede que nunca hayamos oído hablar de ellos, pero hemos estado mucho más cerca de millones de ellos de lo que podemos imaginas: las playas están plagadas de estos pequeños seres.

Todo un universo de pequeños seres se desarrolla y vive debajo de nuestras toallas en la playa. En la isla alemana de Sylt el biólogo Werner Armonies está llevando a cabo un estudio sobre la meiofauna y asegura que entre los granos de arena de las playas de Sylt hay unas 850 especies animales y un número de animales que no deja de ser sorprendente, ya que asciende a unos diez millones por cada metro cuadrado.

Meiofauna: una gran variedad

Existen gran cantidad de especies diferentes. Depende del lugar del mundo en el que nos encontremos, estaremos compartiendo toalla con unos u otros animales. Por ejemplo, los poliquetos, unos gusanos que pertenecen al grupo de los anélidos. Se trata de una especie carnívora, y son unos grandes nadadores. Su cuerpo está recubierto por unos apéndices quitinosos llamados quetas, que les ayudan a deslizarse entre la arena y el agua.

Otra de estas curiosas especies son los copépodos, que buscan entre los granos de arena hasta que encuentran animales microscópicos o plancton para comer. Pero estos animalitos no son tan amables, ya que en ocasiones practican el canibalismo. Tienen un gran ojo en el centro de la frente, que utilizan para cazar. Una vez que tienen a su presa, la descuartizan con los garfios que tienen junto a sus mandíbulas.

Tampoco resulta nada simpático un nematodo –un gusano cilíndrico-, que utiliza con gran habilidad sus tres ganchos orales y los cientos de tentáculos que posee para puncionar a sus víctimas y después devorar sus entrañas. Los distintos animales tienen formas muy diferentes de encontrar alimento. Por ejemplo, los gusanos Tyrbellaria se sirven de los receptores sensoriales que tienen en su epidermis para “oler” el alimento.

Los que no son en absoluto exquisitos y comen todo lo que se le ponga por delante son los tardígrados. Tal vez por eso se han convertido en los auténticos reyes de la supervivencia. Son capaces de resistir en la tierra, en al agua o en el vacío. son capaces además de adaptarse a condiciones que les son desfavorables, entrando en un estado de criptobiosis: reemplazan por agua los azúcares de sus células y así pueden permanecer hasta 100 años, en estado latente, esperando a que se restablezcan unas condiciones que le sean aptas.

De la playa a la tierra

Muchos científicos consideran que la playa, esta franja entre el mar y la tierra, es muy interesante en lo que se refiere a la evolución. Algunos investigadores apuntan que la tierra fue colonizada a partir de estos pequeños seres. Estos pequeños habitantes provienen en su origen de otras especies más grandes que para poder adaptarse al medio arenoso redujeron su tamaño, como una forma de adaptación al medio.

Aprovechando la meiofauna

Estos pequeños animales pueden resultar mucho más útiles de lo que podríamos pensar en un principio. En las playas nos encontramos con excrementos de gaviotas, baterías, plancton… que para nosotros no son en absoluto beneficiosos pero que, sin embargo, constituyen una fuente de alimentación fundamental para estos pequeños seres.

Además, la meiofauna es un indicador preciso de contaminación, puesto que son capaces de percibir rápidamente los cambios que se producen en el ecosistema marino y también en el terrestre.
Está claro que la convivencia con esta meiofauna es fundamental para la vida en la tierra. Sin duda, una alteración grave en la meiofauna tendría importantes consecuencias.

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