Vigilante en el cielo

Dentro de unos días, la NASA pondrá en funcionamiento el WISE, una sonda cuya misión será escanear nuestros cielos, para así detectar posibles cuerpos que pudieran impactar contra la superficie de nuestro planeta.

El sistema WISE escrutará los cielos

El sistema WISE escrutará los cielos

Desde la base de la fuerza aérea Vandenberg (EEUU), el próximo 9 de diciembre la NASA hará el lanzamiento del WISE (siglas en inglés de Wide-Field Infrared Survey Explorer, o sea Explorador de Reconocimiento de Gran Campo), nuestro nuevo detective espacial, el Vigilante en el cielo cuya misión será la de vigilar los cielos y advertirnos de la posible llegada de un cuerpo peligroso (un meteorito, un asteroide o un cometa) que pudiera impactar contra la Tierra.

El fin del mundo y una catástrofe estelar

La noticia hace furor en una época en la que circulan repetidas versiones sobre el posible fin del mundo en un año por venir (el 2012), de acuerdo con dudosas profecías atribuidas a los mayas que la propia NASA se ha encargado de desmentir. Una de las versiones atribuye el fin del mundo a una catástrofe cósmica: el impacto de un meteorito (o incluso, de un astro conocido como Niburu o Planeta-X). Si bien los científicos sostienen que no hay ningún conocimiento científico que avale que semejante acontecimiento vaya a acontecer, sino que las posibilidades de que esto ocurra son remotas, lo cierto es que no sería la primera vez que ocurriera: hace 65 millones de años, el impacto de un cuerpo celeste ocasionó una catástrofe que puso fin a los dinosaurios, la especie que por ese entonces dominaba el planeta.

La dificultad actual de calcular las órbitas de estos cuerpos han llevado a que, en los últimos meses, se produzcan dos situaciones potencialmente peligrosas: la explosión de un meteorito sobre Indonesia y, el pasado 6 de noviembre, la identificación de un pequeño asteroide bautizado como 2009 VA, que pasó “rozando” la Tierra a 14.000 kilómetros de su atmósfera sólo 15 horas después de ser descubierto.

La tecnología del WISE

El WISE dará la vuelta a la Tierra desde los polos, observando todo el cielo una vez y media cada nueve meses. La sonda realizará observaciones del cielo en longitudes de onda infrarroja, invisibles para el ojo humano, que le permitirán detectar cuerpos fríos, polvorientos o lejanos. De esta manera, gracias al WISE los astrónomos podrán estimar de manera más precisa los tamaños, las composiciones, las velocidades y las distancias. También servirá para rastrear las estrellas conocidas como enanas frías marrones.

Estos datos resultarán útiles a la hora de elaborar posibles cartas de navegación para misiones espaciales. Como medida de prevención extra, la NASA también lleva a cabo el programa NEO (Objetos Cercanos a la Tierra), que se encarga de listar y calificar los objetos cercanos a la Tierra según representen un riesgo potencial.

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